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Cantando Dunas de Arena: El Misterio de la Música del Desierto

Si nunca has escuchado el ruido de una duna de arena, escucha. Marco Polo en el siglo XIII dijo que las arenas cantoras, que él atribuía a espíritus malignos del desierto, » a veces llenan el aire con los sonidos de todo tipo de instrumentos musicales, y también de tambores y el choque de armas.»

Sí, algunas dunas de arena ocasionalmente emiten un estruendo fuerte y de tono bajo que dura hasta 15 minutos y se puede escuchar hasta 6 millas (10 kilómetros) de distancia. Se sabe que algunas dunas lo hacen regularmente, incluso a diario. ¿Pero por qué?

Para intentar descubrir la naturaleza subyacente de estos misteriosos sonidos, Bruno Andreotti de la Universidad de París-7 llevó equipo al Sahara Atlántico en Marruecos, uno de los únicos 35 lugares conocidos donde se puede escuchar la misteriosa música natural.

» Las dunas de canto constituyen uno de los fenómenos naturales más desconcertantes e impresionantes que he encontrado», dijo Andreotti.

Preparando el escenario

Andreotti y su equipo estudiaron una de las grandes dunas en forma de media luna, o barchans, que canta espontáneamente durante todo el año, a veces dos o tres veces por tarde, si hay suficiente viento.

El viento hace que la arena se acumule en la parte superior de la duna hasta que el ángulo de la pendiente alcanza un punto de inflexión de aproximadamente 35 grados. La eventual avalancha de arena produce el ruido de los bramidos. La arena debe estar lo suficientemente seca para que se produzca el canto. Para los barchans más pequeños, la arena también debe estar caliente y el viento quieto.

» Una pequeña duna canta solo los pocos días en que no hay viento ni nubes para que el Sol pueda secar eficientemente la cara resbaladiza», dijo Andreotti a LiveScience.

Aunque se sabía que las avalanchas de arena eran la causa del canto, el mecanismo exacto aún no estaba claro. No queriendo esperar un episodio espontáneo, Andreotti y su equipo provocaron avalanchas en el campo deslizándose por las dunas.

Nature’s boom box

Midiendo las vibraciones en la arena y el aire, Andreotti pudo detectar ondas superficiales en la arena que emanaban de la avalancha a una velocidad relativamente lenta de aproximadamente 130 pies por segundo (40 metros por segundo). De esta manera, la cara de la duna actúa como un enorme altavoz – con las olas en la superficie produciendo el sonido en el aire.

Andreotti explicó que estas ondas de arena son el resultado de colisiones que ocurren entre granos a aproximadamente 100 veces por segundo, medidas en el laboratorio. En una especie de bucle de retroalimentación, las ondas sincronizan las colisiones, por lo que todas están básicamente en el mismo ritmo.

Este modelo explica el tono bajo – entre 95 y 105 hercios-del sand song, que, según Andreotti, se asemeja a un tambor o a un avión de hélice de vuelo bajo.

El mecanismo de retroalimentación, como lo describieron los investigadores en el Dic. 1 edición de Physical Review Letters, también predice correctamente que el volumen máximo del canto es de 105 decibelios, momento en el que los granos de arena vibran en la superficie. Este nivel de sonido es comparable al de un soplador de nieve o un Walkman a todo volumen.

El misterio no está completamente resuelto. Investigaciones recientes se han centrado en una propiedad musical aparentemente mágica de los granos cantores. No se sabe, por ejemplo, por qué el deslizamiento de las cuentas de vidrio es silencioso, mientras que algunos granos de arena más ásperos cantan una melodía.

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